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专访中村直美女士:解读CLPA与PI携手的背后故事

最近一段时间,业内颇受关注的一件大事莫过于CC-Link协会(CLPA)与PROFIBUS & PROFINET International (PI)建立合作关系,共同致力于强化双方工业开放网络的互联性。

原本互为竞争对手的两大机构,为何要携手合作?相信这是很多人想问的一个问题。近日,在广州的媒体发布会上接受我们采访时,CLPA事务局长中村直美女士表示,CLPA与PI实现合作,既是响应设备制造商的呼吁,同时也是迎合未来工业通信新时代需求的一次携手。

缘起
      基于共同的价值观

“众所周知,PROFIBUS & PROFINET在欧洲市场应用很广,而CC-Link则在亚洲占据较大的份额。”中村直美介绍说,“我们两个组织的设备供应商、系统集成商和终端用户之间会定期举办一些交流活动。在前年秋天的一个交流会上,参会者提出,希望两个组织进行合作,让网络连接更简单,这会给用户带来更多的好处。于是我们开始讨论合作的可能,并在去年底正式宣布建立合作关系。”

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在中村直美看来,双方有着共同的价值观,是CLPA与PI得以合作的一个关键因素,这体现在双方的理念有许多共通的部分。比如,两个机构自从创立以来都以其系统的开放性以及绝对的可靠性而著称,不论是何种制造商,只要设备具有兼容性,相互之间就可以进行通信。此外,CLPA和PI分别利用分布在世界各地的一致性测试中心和符合国际质量标准的测试实验室、培训中心、资格中心的全球化机构来确保各自的互操作性。还有就是,为确保应用级别的互操作性,两个组织都会向会员企业免费提供必要的网络参数和定义设备行规的相应规范。

更关键的一点,中村直美认为,这是面向未来的一次合作。“工业4.0和工业物联网(IIoT)是未来制造业的趋势,这对智能通信的需求在不断增加,因为保证生产过程中的信息顺畅地流动至关重要。为满足客户将基于工业4.0 和IIoT的生产系统转化为现实的要求,CC-Link IE和PROFINET等各类网络的简易整合必不可少。通过这次合作,我们的用户可以更加灵活地构建支持工业4.0、IIoT的系统。”

目的
      让用户获更大附加值

作为唯一实现了1Gbps大带宽的工业以太网,CC-Link IE在全球得到广泛应用并得到高度评价,但另一方面,除了CC-Link IE,世界上还有许多其他的工业以太网络规范。对于用户而言,这些网络无法彼此互通,这就使得他们在选购设备和机械时,必须注意规格的区别,不同的网络规范制约了用户扩展、升级现有设备。

对于那些真正追求高端制作技术的用户,如果网络规格的制约成为发展的障碍,网络也就失去了本身的意义。中村美直指出,“在工业4.0和IIoT的世界里,各个网络的单独推广并不能给用户带来实际的利益,因此需要网络能够变得更加开放,这是时代发展的潮流和趋势。”

通过这次合作,用户可以根据实际应用情况,在继续沿用现有生产设备的同时,也可增加其他网络的设备,既保护了已有投资,也可以获得更大的附加价值。“这就是CLPA与PI本次建立合作关系实现网络互联的真正目的。”中村美直说道。

成果
      两种网关方案

据CLPA技术主管介绍,这次合作,CLPA和PI在技术方面的合作成果包括耦合器(Coupler)和链接器(Link)这两种标准化的网关解决方案。两种方案都可以在不同的网络之间通过循环通讯交换数据。

耦合器可对设备间或系统间的通信进行处理。以往,如果亚洲的设备制造商希望将包含 CC-Link IE 功能控制器的设备销售给采用 PROFINET 的欧洲用户时,或者欧洲的设备制造厂家想将包含 PROFINET 功能控制器的设备销售给采用 CC-Link IE 网络的亚洲用户,开发商就需要在工程设计、部署、认证以及性能验证工作中投入大量的劳力,才可以实现无缝通信的接口。将来,通过作为准黑匣子的耦合器连接到另外一个网络,这两种控制器可以方便地进行稳定通信,各种设备也可以顺利相连。

链接器可以轻松实现设备之间的连接,并且可以将任一网络中的驱动产品与另一网络中的控制器相连。此时,用户还是可以运用无缝式的循环数据传输功能,而通过非循环通信和SLMP(Seamless Message Protocol)协议方式收集设备的信息。在保持配置、基础性工程、设备配置文件的使用、网络管理、设备地址设置不变的情况下,还可以无障碍地更换设备,网络状态和非循环数据的显示也保持不变。

不难看到,通过耦合器和链接这两种网关解决方案,可以容易地将支持不同网络的设备和机器整合到现有的网络中,另外用户可以从支持CC-Link IE和PROFINET的上千种认证产品中自由进行选择,选择自由度得到大幅提升。同时,网络的工程、开发、性能验证、维护方面所需要的费用也大幅缩减,这对于用户、供应商、系统集成商来说无疑都是极大的福音。

展望
      期待更多合作

任何网络的整合都不是一蹴而就,CLPA与PI的合作将分几步走?互联共通规范的制定时间表如何?针对这一问题,中村美直表示,CLPA与PI的成员企业已经组成共同工作组,目前已经开始进行具体的规范制定工作,并计划在今年底确定互联的规范并向各自的会员发布,预计兼容产品最快在2017年初即可推向市场。互通的规范则计划在明年年底制定完成并发布。“坦白说,在这个时间点内完成互联的规范的制定任务时间上有点紧张,但我们会与PI紧密合作来确保这一目标的完成。”

那么,CLPA未来是否会与其他网络组织进行合作?对此,中村美直笑着回答说,“CC-Link IE的优势已经得到了CC-Link IE用户以及采用其他网络规范的制造商和用户的广泛认可,但由于地域因素或者连接产品等问题,不少用户在工业网络的选择上仍会犹豫不决,而实现不同网络的互联从根本上解决了这个问题。所以,我们认为工业网络的互联并不局限于CC-Link IE和PROFINET之间,CLPA和PI之间的合作起了一个核心和模范的作用,我们也期待其他工业开放网络组织的加入,从而超越两个网络的界限,促进更加广泛的工业网络的合作,共同开拓更多的市场。”

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